12. Större än Zlatan i LA

大谷 翔平

Ohtani Shohei

Shohei Ohtani går under smeknamnet ”Sho Time” och är en minst sagt spektakulär basebollspelare. Han utmärker sig nämligen både som pitcher (kastare) och hitter (slagman), en så kallad ”two-way player”. I en annan lagsport (säg fotboll) skulle man klassa det som att spelaren kan växla positioner mellan försvar och anfall i match efter match. I den amerikanska basebolligan (MLB) har man inte sett något liknande av samma kaliber sedan Babe Ruths dagar – den kanske störste basebollspelaren genom alla tider.

När Ohtani flyttade från Japan till USA efter säsongen 2017 överraskade han många genom att skriva på för Los Angeles Angels och inte något av storlagen Yankees eller Dodgers. Här i Japan blev hans debutår i den amerikanska proffsligan en enorm idrottshändelse och Ohtani blev ett namn likt Messi och Ronaldo som barn kunde yttra på skolgården. Hans första tid i USA har dock kantats mycket av skador och andra avbrott. Mot slutet av 2020 tvingades han ge upp rollen som pitcher på grund av slitningar i underarmen och fortsatte säsongen ”bara” som hitter. I februari 2021 skrev han nytt kontrakt med Angels, värt 8.5 miljoner dollar, och nu väntar man med spänning på en ny säsong med Shohei i dubbla roller.

Baseboll är Japans största sport och till skillnad från i USA har man befäst sin position som landets nummer ett. Länge har man förutspått att fotbollen så småningom skulle överta tronen i takt med nya generationer, men faktum är att baseboll även i yngre åldrar fortsätter att vara omåttligt populärt. De årliga skolmästerskapen för gymnasieelever (Summer Koshien) är landets största idrottsevent på amatörnivå och lockar uppemot 50 000 åskådare per match och dag till Koshien Stadium (strax utanför Kobe) under två veckor i augusti, förutom att det också följs av miljontals tittare på den statliga TV-kanalen NHK.

Såhär under slutet av vinterhalvåret börjar folk få abstinens i brist på baseboll, i väntan på att den inhemska proffsligan (NPB) ska börja. Premiären i månadsskiftet mars/april ses som ett slutgiltigt vårtecken och början på sommarhalvåret, inte olikt upptakten till Allsvenskan i Sverige. TV-bolagen kan ofta inleda sina sportnyheter med klipp från försäsongsmatcher eller basebollagens träningsläger istället för någon annan idrott vars säsong redan är i full gång. Bläddrar man sedan bland TV-kanalerna en kväll mellan april och oktober så finns det alltid minst en basebollmatch att titta på. Matcher går i princip dagligen under sju månaders tid. Varje lag spelar minst 144 matcher på en säsong, innan slutspelet tar vid i oktober och november.

Shohei Ohtani inledde sin karriär i Hokkaido Nippon-Ham Fighters och vann finalen (Japan Series) med laget 2016. Han skulle egentligen representerat Japan i World Baseball Classic (VM i baseboll) 2017 men tvingades lämna återbud på grund av skada. Nästa stora turnerning på landslagsnivå borde vara OS, där baseboll och softboll återigen står på programmet efter några års uppehåll. Senast var 2008 i Peking, där Sydkorea vann guld på herrsidan och Japan vann guld på damsidan. Förutom USA utmärker sig även Kuba som en historiskt stor basebollnation. Kort sagt är det en sport som gör sig allra störst på andra kontinenter än Europa, inte minst i Östasien.