8. Rui tar basket i Japan till nya höjder

八村 塁

Hachimura Rui

Rui Hachimura är inte den första japanen att spela basket i amerikanska proffsligan NBA – fast han är redan den främsta. 2019 värvades han av Washington Wizards i den första rundan av sommarens årliga draft och blev med sina 13 poäng och 6 returer per match rankad som en av ligans tio bästa rookies säsongen 2019/20. Hans framgångssaga är inte olik den som Kinnasonen Jonas Jerebko hade 10 år före honom – den vedertaget första svensken att värvas till NBA.

NBA-spelare är världens i genomsnitt bäst betalda idrottare, trots att både amerikanska fotbollsligan NFL och basebolligan MLB har mer i omsättning. Fler TV- och reklamintäkter från utlandet – inte minst från Kina – kan förklara basketens växande status och förmåga att betala av sina superstjärnor. Utöver Hachimura draftade Wizards nyligen den israeliske tonåringen Deni Avdija – också han sågs som en kombination av bra business mellan lovande spelare och en ny attraktiv marknad att tjäna pengar på.

Israels knappa 9 miljoner invånare och Sveriges dryga 10 är dock ingen match mot Japans 126 miljoner invånare. Faktum är att redan på 90-talet spelades flertalet NBA-matcher i Japan som en del av grundserien. Matchen mellan Phoenix Suns och Utah Jazz i Tokyo hösten 1990 var första gången som en riktig tävlingsmatch i amerikansk idrott spelades utanför kontinentens gränser. Intresset för basket i Japan vid den här tiden sammanföll också med den populära mangaserien Slam Dunk – en av de mest sålda mangaserierna genom tiderna. Att spela ”riktiga” matcher och inga försäsongsmatcher eller uppvisningsmatcher var enda sättet att sälja in sporten i Japan, därför kom nästan varannan NBA-säsong fram till 2003 att inledas med enstaka matcher i Tokyo respektive Yokohama.

Intresset och intäkterna från Japan sjönk dock efter millenieskiftet och under 10-talet har NBA-lagen synts till mer i London eller Mexiko City (varav ett ökat antal försäsongsmatcher i Kina), men i samband med hypen kring Hachimura återvände NBA-basketen till Japan för en försäsongsmatch i oktober 2019. Frågan är dock om NBA kan lyckas sälja in likadana uppvisningsmatcher även i framtiden – en nyckel kan vara att man öppnar upp för ett riktigt ”Dream Team” till sommarens OS. Utan fixstjärnan Usain Bolt kan LeBron James eller möjligen Stephen Curry bli ett av de stora internationella affischnamnen inför spelen. Hachimura har i alla fall aviserat att han vill representera Japan på hemmaplan. Utöver honom finns även Yuta Watanabe i Toronto Raptors – två NBA-spelare som onekligen har lyft intresset för basket i OS-staden.

Vad Japan saknar och som USA har i mängder är collegeutbildningar i kombination med bästa klassens basketträning. Hachimura gick exempelvis på Gonzagauniversitet i delstaten Washington. Han representerade även Gonzaga i de mycket populära NCAA-mästerskapen, även kallat för March Madness. Ett initiativ till att öka nivån och konkurrenskraften på basketutvecklingen i Japan har varit bildandet av föreningen Tokyo Samurai (2014) som blandar unga talanger från landets internationella/kristna skolor med unga amerikaner vars militärutbildning är förlagd i Japan. Eftersom föreningen inte erkänns som ett riktigt skollag har de än så länge ingen rätt att delta i något skolmästerskap, däremot arrangeras många träningsläger och utbyten med USA som är tänkt att höja kvalitén på de som spelar basket i landet. De bästa får åka i grupper på turneringar till Nordamerika och låta sig scoutas av coacher till collegelagen – och kanske där får uppfylla sin dröm som Rui Hachimura en gång gjorde.